Τα μπαχαρικά ανέκαθεν πρωταγωνιστούσαν στην ιστορία της γαστρονομίας και όχι μόνο για τις αλμυρές συνταγές, αλλά και για τις γλυκές. Στη ζαχαροπλαστική, τα πιο γνωστά είναι η κανέλα, τα γαρίφαλα, το μοσχοκάρυδο, η πιπερόριζα (τζίντζερ) σε σκόνη και η βανίλια.

Παρόλα αυτά, σε αυτή τη συνταγή περιλαμβάνονται τα λιγότερο συνηθισμένα μπαχαρικά στη ζαχαροπλαστική: η τριμμένη φρέσκια πιπερόριζα (τζίντζερ) και ο αστεροειδής γλυκάνισος. Η χρήση αυτού του μπαχαρικού πρέπει να είναι πολύ περιορισμένη, γιατί έχει πολύ έντονο άρωμα. Πρέπει να χρησιμοποιηθούν μόνο οι σπόροι από κάθε αστέρι —δεν συστήνεται να χρησιμοποιηθούν πάνω από τρεις αλεσμένοι σπόροι.

Για να δώσουμε έναν τόνο πιο χριστουγεννιάτικο, θα στολίσουμε το κέικ με μπισκότα μελιού και μπαχαρικά σε σχήμα αστεριού. Η ένταση των μπισκότων ποικίλει ανάλογα με τον τύπου του μελιού που χρησιμοποιούμε: το σκούρο μέλι θα δώσει πιο βαθύ χρώμα και πιο έντονη γεύση. Για να αποκτήσουμε μπισκότα με διαφορετικές αποχρώσεις μπορούμε να κάνουμε διαφορετικές συνταγές με διαφορετικούς τύπους μελιού.

ΠΙΚΑΝΤΙΚΟ ΚΕΪΚ ΜΕ ΣΟΚΟΛΑΤΑ ΚΑΙ ΚΑΦΕ

ΥΛΙΚΑ
Για 8 μερίδες:

250 gr βούτυρο σε θερμοκρασία δωματίου
200 gr καστανή ζάχαρη
40 gr αυθεντικό κακάο σε σκόνη
1 κουταλάκι του γλυκού χημική μαγιά
250 g αλεύρι ζαχαροπλαστικής
1 και 1/2 κουταλάκι γλυκού αλεσμένη κανέλα
1/2 κουταλάκι γλυκού αλεσμένα γαρίφαλα
1 κουταλάκι γλυκού τριμμένο τζίντζερ
3 αλεσμένοι σπόροι γλυκάνισου
1/4 κουταλάκι γλυκού μαγειρική σόδα
1/4 φλιτζάνι δυνατό καφέ καλής ποιότητας
4 αβγά
1 φλιτζάνι αποξηραμένα μύρτιλλα ή σταφίδες
150 gr σοκολάτας 60% κομμένη σε κομμάτια
1 ποτήρι μπράντι
Για τα μπισκότα:

50 gr βούτυρο ανάλατο
50 gr καστανή ζάχαρη
1 μεγάλο αβγό
2 κουταλιές μέλι
150 gr αλεύρι ζαχαροπλαστικής
1 πρέζα αλάτι
½ κουταλάκι του γλυκού μαγιά σε σκόνη
½ κουταλάκι του γλυκού αλεσμένα μπαχαρικά
1 κουταλάκι μαύρο πιπέρι

Για το κέικ:

Ζεσταίνουμε τον φούρνο στους 180ºC και αλείφουμε τη φόρμα με βούτυρο. Αφήνουμε να κρυώσει για 10 λεπτά στο ψυγείο. Έπειτα, πασπαλίζουμε με αλεύρι και αφαιρούμε το πλεονάζον αλεύρι.
Χτυπάμε την καστανή ζάχαρη και το βούτυρο μέχρι το μείγμα να γίνει πολύ κρεμώδες.
Βάζουμε μαζί όλα τα στερεά υλικά (αλεύρι, μαγιά, σόδα, κακάο, κανέλα, γαρίφαλα και γλυκάνισο). Τα βάζουμε στην άκρη.
Όταν το βούτυρο γίνει κρεμώδες, προσθέτουμε τα αβγά, ένα ένα, εναλλάσσοντας με μία κουταλιά από το μείγμα με το αλεύρι.
Βάζουμε στο υπόλοιπο του μείγματος με το αλεύρι, το τζίντζερ, τον καφέ και το μπράντι μέχρι να αποκτήσουν ομογενοποιημένη υφή.
Με μια σπάτουλα, ενσωματώνουμε τα μύρτιλλα ή τις σταφίδες, και την κομμένη σοκολάτα.
Βάζουμε το μείγμα στη φόρμα και ψήνουμε για 50 με 60 λεπτά. Αποσύρουμε και αφήνουμε να κρυώσει για 15 – 20 λεπτά. Ξεφορμάρουμε.

Για τα μπισκότα:

Σε ένα μπολ, αναμειγνύουμε το βούτυρο, τη ζάχαρη, το αβγό και το μέλι.
Προσθέτουμε το αλεύρι, το αλάτι, τη μαγιά, τα μπαχαρικά και το μαύρο πιπέρι. Ανακατεύουμε μέχρι να γίνει μια ζύμη.
Πασπαλίζουμε στην επιφάνεια αλεύρι και απλώνουμε τη ζύμη, με τη βοήθεια ενός πλάστη, μέχρι να αποκτήσει 5 χιλιοστά πάχος.
Κόβουμε τα σχήματα και επαναλαμβάνουμε τη διαδικασία μέχρι να τελειώσει η ζύμη.
Ψήνουμε τα μπισκότα σε ένα ταψί στο φούρνο για 20 λεπτά μέχρι να ροδίσουν ελαφρώς.
Αφήνουμε να κρυώσουν σε μια σχάρα.

Για διακόσμηση:

Σε μια κατσαρόλα, φτιάχνουμε καραμέλα χρησιμοποιώντας ένα φλιτζάνι ζάχαρη. Όταν πάρει όχι πολύ σκούρο χρώμα, την αφήνουμε να κρυώσει για λίγα λεπτά.
Παίρνουμε μια μικρή ποσότητα με ένα πιρούνι και το βάζουμε πάνω σε αντικολλητικό χαρτί, κάνοντας γρήγορες και κυκλικές κινήσεις. Παίρνουμε τα νήματα καραμέλας που έχουν σχηματιστεί με προσοχή, σχηματίζοντας μια μικρή σφαίρα.